Meta está invirtiendo miles de millones de dólares en la construcción del metaverso como el futuro de las redes sociales, pero a corto plazo, el gigante tecnológico está mirando hacia el poder de la mensajería para conectar a los usuarios de una manera más personal. En este sentido, la empresa ha presentado sus planes para una importante actualización de su aplicación de mensajería WhatsApp que permitirá a los usuarios no sólo conectarse en privado con sus amigos y familiares, como hasta ahora, sino también participar en grupos de discusión más amplios, llamados Comunidades.

Estos grupos pretenden ser un reemplazo más rico en funciones para los chats de grupo más grandes de la gente, con soporte añadido para herramientas como el intercambio de archivos, llamadas de grupo de 32 personas y reacciones emoji, así como herramientas de administración y controles de moderación, entre otras cosas.

La función ha estado en desarrollo durante algún tiempo como la próxima gran integración para la plataforma de WhatsApp, destinada a capitalizar el cifrado de extremo a extremo existente en la aplicación, así como el creciente deseo de los usuarios de unirse a comunidades privadas fuera de las plataformas sociales más grandes, como Facebook.

En particular, Communities podría suponer un reto para otras aplicaciones de mensajería como Telegram que recientemente se ha convertido en un actor destacado en las comunicaciones relacionadas con la guerra entre Rusia y Ucrania, además de otras plataformas de mensajería privada, como iMessage o Signal, así como aplicaciones como GroupMe, Band, Remind y otras utilizadas para comunicarse con grupos.

"Hace tiempo que está claro que la forma en que nos comunicamos online está cambiando", escribió el CEO de Meta, Mark Zuckerberg, al anunciar la noticia en un post en su perfil público de Facebook. "La mayoría de nosotros utilizamos las redes sociales y los feeds para descubrir contenidos interesantes y estar al día. Pero para un nivel de interacción más profundo, la mensajería se ha convertido en el centro de nuestras vidas digitales. Es más íntima y privada, y con la encriptación también es más segura", añadió.

Imagen obtenida de WhatsApp Communities features.

En un principio, la función puede dar lugar a algunas comparaciones con los Grupos de Facebook, una herramienta de red más privada de Facebook que ahora llega a 1.800 millones de usuarios mensualmente, según los datos públicos más recientes de Facebook. Al igual que los Grupos, las Comunidades de WhatsApp permitirían a las organizaciones, clubes o escuelas crear redes para que sus miembros interactúen y compartan noticias y actualizaciones. Y al igual que los Grupos de Facebook añadidos recientemente, las Comunidades también admiten la posibilidad de albergar subgrupos.

Por ejemplo, una organización de miembros podría crear un subgrupo de discusión para los que participan en un proyecto concreto, como una colecta de alimentos. Un grupo de padres podría albergar subgrupos basados en las edades de sus hijos. Una escuela podría incluir subgrupos para diferentes grados o actividades extracurriculares. Un club podría albergar subgrupos dedicados a la planificación de sus distintos eventos y actividades. Y así sucesivamente.

Pero aunque los Grupos de Facebook pueden tener cierto parecido con las Comunidades de WhatsApp, ambos no están diseñados para el mismo propósito. El producto de Facebook suele ser utilizado por extraños más grandes y desconectados que comparten un interés común. Las Comunidades de WhatsApp, por su parte, se centran en grupos más privados y personales, incluidos aquellos en los que los miembros pueden estar ya conectados de otras maneras, incluso en el mundo real.

Las herramientas de administración llegan a la mensajería

Para hacer crecer sus grupos, los administradores pueden añadir miembros a las Comunidades individualmente o pueden compartir un enlace de invitación. En el caso de los clubes y otros grupos en los que los miembros van y vienen, los administradores tienen la capacidad de eliminar a miembros individuales de una comunidad cuando sea necesario.

Además, sólo los administradores podrán compartir anuncios con todos los miembros de la Comunidad a través del grupo principal de anuncios (como se denomina), que inicialmente admitirá "varios miles" de usuarios. Los miembros de la Comunidad sólo podrán chatear en los grupos más pequeños que los administradores hayan creado o aprobado.

WhatsApp también limitará los reenvíos, una forma de enviar mensajes que suele dar lugar a la difusión de información errónea y spam. En Comunidades, los mensajes que ya han sido reenviados sólo podrán reenviarse a un grupo a la vez, en lugar del actual límite de reenvío de cinco.

Imagen obtenida de WhatsApp Communities features.

Esto, junto con los subgrupos, podría resolver el problema de la sobrecarga que se produce hoy en día en muchos chats de grupo, en los que la información importante se pierde entre la charla y el contenido irrelevante.

Las comunidades aportan además otras herramientas de gestión de grupos a la mensajería, como la posibilidad de que los administradores de los grupos moderen el contenido. Los administradores podrán eliminar los mensajes o medios erróneos o problemáticos del chat de todos. También podrán compartir archivos de hasta 2 GB para ayudar a los grupos a colaborar y compartir información. Y las comunidades podrán realizar llamadas de voz con hasta 32 personas para aquellos momentos en los que sea más fácil hablar en directo que por texto, dice la empresa.

Los usuarios también tendrán el control de ser añadidos a las Comunidades. En los ajustes de WhatsApp, los usuarios ya pueden decidir quién puede añadirlos a un chat de grupo; ahora esos mismos ajustes se aplicarán también a las Comunidades. Los usuarios pueden denunciar abusos, bloquear cuentas y abandonar las Comunidades cuando ya no deseen participar. En las Comunidades, los usuarios pueden abandonar un grupo de forma silenciosa, lo que no notifica a los demás usuarios como en los chats tradicionales de WhatsApp.

Imagen obtenida de WhatsApp Communities features.

Aunque WhatsApp promociona su cifrado de extremo a extremo como otra razón para utilizar la nueva función de conversaciones, la empresa todavía tiene que superar las dudas de los usuarios debido a los problemas relacionados con su último intento de actualizar sus políticas de privacidad. La empresa se enfrentó a una reacción negativa por su actualización de políticas difícil de entender el año pasado, que todavía está siendo examinada por las autoridades anticompetitivas y los organismos reguladores de algunos mercados, incluidos los de la UE y la India.

Cathcart dice que después de que WhatsApp añadiera más claridad a su política, un "gran y abrumador porcentaje de la base de usuarios" aceptó la actualización. Los que se negaron simplemente no podrán utilizar la nueva funcionalidad relacionada con las empresas. Las comunidades, señala, no requerirán otra actualización de la política en este momento.

La nueva función no está disponible aún. Inicialmente se está lanzando en una prueba limitada con comunidades seleccionadas para obtener más comentarios antes de un despliegue público. WhatsApp no ha dicho cuándo llegará la función al público en general, pero señala que algunas de las nuevas funciones de Comunidades como las reacciones, el intercambio de archivos y las llamadas de 32 personas se desplegarán antes.